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Bumblebee life span and impollination skills

Giornate più corte, temperature più fresche e colori autunnali brillanti segnalano il passaggio dall’estate all’autunno.

Altri segni includono orsi lanosi arrugginiti e neri che attraversano strade di campagna, ragni da giardino gialli e neri che si appollaiano all’interno delle vecchie teste di fiori di pizzo della regina Anna e mari di brillanti verga d’oro che svaniscono in un giallo morbido.

Era in un campo di verga d’oro dove solo poche piante hanno mantenuto il loro colore brillante che recentemente mi sono imbattuto in un altro sicuro segno di caduta.

In una sera fredda all’inizio di questa settimana, ho trovato diversi bombi appollaiati su fiori di verga d’oro. Sembravano accovacciati per la notte. Poiché la temperatura era già scesa negli anni ‘ 50, si muovevano a malapena.

Quando ho spostato gli steli, le api non hanno risposto. Anche in condizioni più calde, i bombi mostrano poca aggressività, quindi non temevo di essere punto.

Al primo gelo duro, che potrebbe essersi già verificato nel momento in cui leggi questo, questi bombi moriranno.

Regine preziose

Il destino della popolazione risiede con regine recentemente impregnate che svernano sottoterra. A differenza delle api da miele, che svernano in alveari chiusi ben forniti di cibo (miele), i bombi si affidano alle singole regine per superare l’inverno e rinnovare la popolazione in primavera.

I bombi della regina si accoppiano in autunno. I maschi “fortunati” muoiono poco dopo l’accoppiamento e le regine trovano un hibernaculum sotterraneo per trascorrere l’inverno. Essi possono utilizzare abbandonato chipmunk o tane del mouse.

Nuova colonia

In primavera la regina cerca un posto dove fondare una nuova colonia. Può essere sotterraneo, o può usare un vecchio nido di arvicole fuori terra o solo un denso ciuffo d’erba.

Riveste il nido con fibre vegetali fini e secerne la cera dalle ghiandole addominali per formare un “honeypot.”

Poi visita i fiori che sbocciano all’inizio della primavera e riempie il suo raccolto di nettare, che rigurgita nel honeypot.

Nel frattempo, sta anche raccogliendo polline ricco di proteine ai fiori che visita. Il polline viene raccolto sul suo corpo peloso e sui cesti di polline sulle zampe posteriori.

Tornato al honeypot, la regina getta il polline in una massa cerosa e depone fino a una dozzina di uova fecondate. (Ricorda, si è accoppiata in autunno.)

Rimane con le uova e in realtà le incuba con il suo corpo caldo e sfocato. A differenza di molti insetti, i bombi possono effettivamente generare il proprio calore interno del corpo attraverso una complessa attività muscolare.

Dopo che le uova si schiudono, la regina fornisce nettare e polline aggiuntivi secondo necessità. Durante il periodo di sviluppo di due o tre settimane della larva, la regina costruisce un altro honeypot e ripete il processo.

Ciclo continuato

Questo continua per tutta la primavera e l’estate fino a quando la colonia raggiunge una dimensione di due o trecento individui.

Fino alla fine dell’estate, tutti i discendenti della regina sono femmine sterili. Tendono i honeypot e nutrono ogni nuova covata di bombi.

Con l’avvicinarsi della caduta, i lavoratori forniscono una fornitura quasi costante di cibo alla generazione finale di larve di calabrone. Sono questi bombi di fine estate che si sviluppano in maschi e femmine adulti fertili. Questo porta la colonia al punto di partenza.

Maschi e femmine fertili si accoppiano, i maschi muoiono e la prossima generazione di regine accoppiate si ritira in tane sotterranee per l’inverno.

L’impollinazione da parte della maggior parte delle api, vespe, farfalle, coleotteri, pipistrelli e colibrì è meccanica e incidentale. Mentre gli impollinatori visitano i fiori per il nettare, il polline aderisce alle parti del corpo e lo portano ai fiori dove si verifica l’impollinazione.

Strategia unica

Ma i bombi usano un’altra affascinante tecnica di impollinazione. Alcune piante richiedono uno stimolo sonico per rilasciare il polline. I bombi obbligano afferrando le antere contenenti polline e producendo un ronzio udibile mentre lavorano i fiori.

Il suono è causato da contrazioni a fuoco rapido dei muscoli di volo, le cui vibrazioni vengono trasmesse all’interno delle antere cave.

I bombi fungono da diapason viventi e fanno sì che il polline venga scaricato sonicamente come una nuvola esplosiva.

Stephen Buchmann, coautore di The Forgotten Impollinators (1996, Island Press) chiama questa “impollinazione buzz.”

Tra le 20.000 specie mondiali di piante che richiedono l’impollinazione buzz sono diverse colture alimentari importanti — mirtilli, mirtilli rossi, alcuni peperoni, melanzane, kiwi e pomodori.

Le nostre vite e la tavola da pranzo non sarebbero le stesse senza i bombi.

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