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Frontiers for Young Minds

Resumen

¿Alguno de tus padres, hermanos o amigos te dijo alguna vez que estabas hablando mientras dormías? Nada de qué avergonzarse! Un estudio reciente encontró que más de la mitad de todas las personas han tenido la experiencia de hablar en voz alta mientras estaban dormidas . Esto podría incluso subestimarse, porque a menudo las personas no notan que están hablando dormidas, a menos que alguien las despierte o les diga al día siguiente. La mayoría de los neurocientíficos, lingüistas y psicólogos que estudian el lenguaje están interesados en nuestras habilidades de producción y comprensión del lenguaje durante el día. En este estudio, exploraremos lo que se sabe sobre la producción de discurso abierto durante la noche. Sugerimos que el estudio del habla del sueño puede ser tan interesante e informativo como el estudio del habla despierta.

¿Qué es Sleep Talking?

Hablar durante el sueño (o somniloquio) se puede considerar como parte de una familia más grande de tipos de «expresiones de sueño», como murmurar, reír, gemir y silbar durante el sueño. El filósofo griego antiguo Heráclito de Éfeso ya observó a alguien durmiendo hablando hace unos 2.500 años, por lo que no es un descubrimiento muy reciente. Sucede a todas las edades (siempre que uno sea capaz de hablar!) y puede ocurrir durante toda la noche. Hablar del sueño es más común en niños que en adultos. Sin embargo, también podría darse el caso de que los niños que duermen sean escuchados con más frecuencia (por ejemplo, por sus padres) que los adultos. A veces, hablar sobre el sueño se coloca entre los comportamientos involuntarios que pueden ocurrir durante el sueño (llamados «parasomnias»), como el sonambulismo, el rechinar de dientes e incluso tipos de trastornos del comportamiento del sueño en los que los pacientes pueden lesionarse a sí mismos o a su compañero de cama cuando realizan movimientos peligrosos involuntarios durante el sueño. Sin embargo, hablar durante el sueño a menudo es muy inocente y generalmente no requiere ningún tratamiento. Una excepción es el hablar dormido que puede comenzar a ocurrir después de una experiencia traumática, como en el caso de los soldados que lucharon en una guerra.

¿Cuándo Hablamos de Dormir?

El sueño humano consta de diferentes etapas (consulte el artículo ¿Por qué dormir? por Manoach y Stickgold para una visión general agradable) que se puede distinguir al inspeccionar los registros de actividad eléctrica de los sensores colocados en el cuero cabelludo de una persona, un método llamado electroencefalografía (EEG; ver Figura 1). Si bien los sueños pueden ocurrir durante todas las etapas del sueño, soñamos más vívidamente en una etapa del sueño conocida como «sueño REM» debido a la aparición de Movimientos oculares Rápidos. Durante el sueño REM, todos los músculos del cuerpo (con la excepción de los músculos oculares, obviamente) están paralizados por estructuras neuronales en el tronco encefálico, que nos impiden realizar nuestros sueños. En consecuencia, los movimientos complejos como el sonambulismo normalmente ocurren solo durante las etapas de sueño no REM. En tales casos, una pequeña parte del cerebro parece estar despierta mientras que el resto del cerebro está dormido . Esto parece ser cierto para el sueño hablando también: producir el habla requiere la planificación y ejecución de secuencias rápidas de movimientos musculares, por lo tanto, lo más probable es que ocurra en etapas de sueño no paralizadas y no REM . Esto sugiere que el discurso que decimos en voz alta mientras dormimos («conversación para dormir») no es necesariamente la contraparte abierta de las cosas que podemos decir silenciosamente en nuestros sueños o pesadillas («discurso de los sueños»). Sin embargo, también se ha informado de que el sueño abierto habla durante el sueño REM, lo que puede ocurrir cuando el tronco encefálico falla brevemente para paralizar los músculos del cuerpo . De todos modos, la existencia del sueño hablando y de los sueños muestra que nuestro cerebro no está completamente «apagado» durante el sueño.

Figura 1
  • Figura 1
  • Actividad cerebral eléctrica registrada por cinco electrodos colocados en el cuero cabelludo de una persona, medida en microvoltios (µV). Pequeñas desviaciones en las olas representadas aquí muestran que esta persona se está volviendo un poco somnolienta. De manera similar, la inspección de tales ondas mientras alguien está durmiendo nos permite distinguir diferentes etapas del sueño.

¿Qué Dicen las personas durante el Sueño?

La opinión popular, como se encuentra en las canciones y novelas pop, es que las personas a veces traicionan sus secretos más íntimos durante el sueño porque no tienen control sobre lo que dicen. Un buen ejemplo es la canción Nightmares de Josh Ritter. La investigación ha demostrado que la divulgación de secretos personales durante el sueño es muy rara y poco común , aunque no es inusual aludir en el sueño a hablar con cosas y personas que se encuentran durante el día. Hablar durante el sueño puede reflejar los sentimientos de alguien, pero no necesariamente ningún sentimiento «secreto». Echemos un vistazo a lo que la gente dice mientras habla mientras duerme y comparemos esto con el discurso despierto que producimos durante el día. Estos son algunos ejemplos de conversación para dormir, tomados de una gran base de datos:

Ejemplo A: «Mm, hm-sí, sí»

Ejemplo B: «¿Árbol de pavo real?! Hay un árbol lleno de pavos reales y golondrinas y otras coloraciones, aabsolutely, aaaabsolutely g-o-o-or-geous-coge mi cámara, Larry, y no te olvides de girar la película o tendré ataques cuando vuelva – ¡vamos! Dios! – deberías verlo.»

Ejemplo C:»I wanna take a net – a note – a note»

A primera vista, estas expresiones no se ven tan diferentes de las cosas que decimos durante el día. Y de hecho, en términos lingüísticos, las similitudes entre el hablar dormido y el habla despierta son sorprendentes. Las expresiones pueden ser muy simples y cortas, como en el ejemplo A, que no es muy diferente de una respuesta corta de canal secundario en una conversación cotidiana. El ejemplo B, por otro lado, muestra cuán compleja puede ser la conversación del sueño. Incluye diferentes tipos de actos de habla, como una pregunta, una descripción de una escena visual y un imperativo («obtener mi cámara») dirigido a un destinatario específico («Larry»), con diferentes patrones de entonación. Tales habilidades de producción del habla durante la noche, como se refleja en los ejemplos anteriores, sugieren que las redes cerebrales involucradas en la producción del habla pueden activarse mientras una persona está dormida. Sobre la base de la investigación de participantes despiertos, sabemos que estas redes residen en su mayor parte en los lóbulos frontal y temporal del cerebro, principalmente en el hemisferio izquierdo.

Al igual que el habla coloquial cotidiana, la conversación para dormir puede contener errores del habla. El ejemplo C muestra un supuesto error de habla que es corregido inmediatamente por el orador dormido. Los problemas en la búsqueda de palabras y en la codificación correcta de los sonidos que componen una palabra parecen un poco más comunes en la conversación durante el sueño que en el habla cotidiana. A veces, incluso se asemejan a la palabra encontrar dificultades de personas que sufren de tipos específicos de afasia, un trastorno del lenguaje que es causado por una disfunción de (partes) el cerebro. Otra característica de algunos casos de conversación del sueño es la aparente falta de coherencia temática de las declaraciones posteriores. Una posibilidad es que tales expresiones estén relacionadas con el contenido de los sueños, en los que escenas temáticas diferentes y aparentemente no relacionadas pueden seguirse rápidamente entre sí. En contraste con estas habilidades disminuidas durante el sueño, hay algunos informes anecdóticos de personas que son más creativas o elocuentes en la conversación del sueño que en el habla despierta, por ejemplo, al hablar un segundo idioma. Otra diferencia importante entre la conversación del sueño y el habla cotidiana es que las personas a menudo no recuerdan al día siguiente que han producido abiertamente el habla mientras dormían, y mucho menos lo que han dicho mientras dormían.

En contraste con los problemas de búsqueda de palabras y la falta incidental de coherencia, la estructura gramatical de las oraciones de conversación y sueño a menudo es perfectamente correcta. Aparentemente, nuestros cerebros son capaces de producir oraciones gramaticalmente correctas mientras dormimos. Esto sugiere que la construcción de la estructura gramatical de una oración en la producción del habla (incluido el habla despierta) es un proceso en gran medida automático, que puede tener lugar sin la necesidad de que un orador le preste mucha atención. A su vez, esto permite que el orador se centre más en el contenido del mensaje . Este es un ejemplo de cómo el estudio de la conversación del sueño puede tener implicaciones para nuestra comprensión de la producción de habla despierta también. En el recuadro 1 se resumen algunos datos curiosos sobre hablar durante el sueño.

Recuadro 1 – Algunos datos curiosos sobre hablar durante el sueño.

  • Hablar sobre el sueño ocurre a todas las edades y puede ocurrir durante toda la noche.
  • hablar del Sueño es más común en niños que en adultos.
  • El cerebro no está completamente «apagado» durante la noche; de lo contrario, hablar durante el sueño no sería posible.
  • Hay muchas canciones sobre hablar y soñar mientras duermes, por ejemplo, Talking In Your Sleep de The Romantics.
  • La conversación para dormir a veces es más creativa que el habla producida durante el día.

Conclusión y perspectivas

En resumen, hay muchas similitudes sorprendentes entre el habla despierta y la conversación para dormir, pero también algunas diferencias. Sorprendentemente, el estudio de hablar sobre el sueño no ha recibido mucha atención de los científicos en los últimos 30 años. Muchas preguntas siguen sin respuesta, y todavía hay mucho por descubrir. En particular, todavía falta un buen relato neurobiológico de las diferencias entre el habla dormida y el habla despierta en términos de los niveles de activación de las redes cerebrales involucradas en la producción del habla. Por lo tanto, hablar sobre el sueño puede ser un gran tema de estudio para una nueva generación de mentes jóvenes.

Glosario

Electroencefalografía (EEG): Un método que permite a los investigadores y médicos observar y analizar la actividad cerebral colocando pequeños sensores («electrodos») en el cuero cabelludo de una persona.

Lóbulo frontal: Parte del cerebro ubicada en la parte delantera de la cabeza, detrás de la frente.Hemisferio: El cerebro se puede dividir en una parte izquierda y una parte derecha, que están separadas por una gran fisura. Las dos partes, que están conectadas, se llaman el hemisferio izquierdo y el hemisferio derecho.

Lingüista: Persona que estudia idiomas o idiomas diferentes. Algunos lingüistas, por ejemplo, describen idiomas que solo hablan un pequeño grupo de personas. Otros tratan de entender por qué un idioma cambia con el tiempo. Desafortunadamente, no muchos lingüistas estudian hablar durante el sueño.Neurocientífico: Una persona que estudia el cerebro (y algunas otras partes del sistema nervioso). Algunos neurocientíficos, por ejemplo, tratan de entender lo que sucede en nuestros cerebros cuando dormimos.

Lóbulo temporal: La parte del cerebro ubicada globalmente por encima y detrás de las orejas, en ambos hemisferios.

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