Articles

La Estrella Misteriosa KIC 8462852 Continúa Desconcertando a los Astrónomos

Una estrella a unos 1.480 años luz de la Tierra llamada KIC 8462852 ha sido un misterio fascinante desde que su descubrimiento se hizo público en septiembre de 2015. Los astrónomos mostraron que la estrella sufrió una serie de extraños eventos de atenuación entre 2009 y 2013 mientras estaba siendo monitoreada por el Telescopio Espacial Kepler de la NASA. Un nuevo estudio dirigido por el astrónomo de la Institución Carnegie, Joshua Simon, echa un vistazo más largo al KIC 8462852, que se remonta a 2006, y muestra que la estrella se iluminó significativamente en 2007 y 2014.

Ilustración de artista que muestra un exoplaneta masivo cayendo en su estrella anfitriona, una de las posibles explicaciones para la extraña atenuación de KIC 8462852. Crédito de la imagen: NASA / ESA / Alfred Vidal-Madjar, Institut d’Astrophysique de Paris, CNRS.

KIC 8462852, también conocida como estrella de Boyajian, estrella de Tabby, TYC 3162-665-1 o 2MASS J20061546 + 4427248, es una estrella de tipo F de secuencia principal ubicada en la constelación de Cygnus.

La especulación para explicar las caídas de brillo de la estrella ha oscilado entre haber tragado un exoplaneta cercano a un enjambre de exocometes o fragmentos planetesimales que orbitan la estrella a una llamada esfera de Dyson (una hipotética estructura de recolección de energía construida alrededor de la estrella).

En general, las estrellas pueden parecer tenues porque un objeto sólido como un planeta o una nube de polvo y gas pasa entre él y el observador, eclipsando y atenuando efectivamente su brillo durante un tiempo. Pero incluso antes de esta evidencia de dos períodos de mayor brillo en el pasado de la estrella, los períodos de atenuación erráticos observados en KIC 8462852 eran diferentes a todo lo que los astrónomos habían observado anteriormente.

El año pasado, el Dr. Simon y sus colegas descubrieron que el KIC 8462852 se atenuó en un 0,9% entre 2009 y 2012. Su brillo se redujo en un extraordinario 2% en tan solo 200 días.

Pero los astrónomos querían ver el KIC 8462852 durante un período de tiempo más largo. Por lo tanto, volvieron y examinaron unos 11 años de datos de observación del All Sky Automated Survey (ASAS) y unos dos años de datos más recientes del High-precision All-Sky Automated Survey for Supernovae (ASAS-SN).

Encontraron que la estrella ha seguido atenuándose desde 2015 y ahora es un 1,5% más débil que en febrero de ese año. Además, mostraron que, además del oscurecimiento que ha experimentado la estrella desde 2009 hasta 2013 y desde 2015 hasta ahora, se sometió a dos períodos de brillo.

KIC 8462852 (centro). Crédito de la imagen: Centre de Données astronomiques de Strasbourg / SIMBAD / DSS.

«Hasta este trabajo, habíamos pensado que los cambios de brillo de la estrella solo ocurrían en una dirección: la atenuación», dijo el Dr. Simon.

«La comprensión de que la estrella a veces se vuelve más brillante además de los períodos de oscurecimiento es incompatible con la mayoría de las hipótesis para explicar su comportamiento extraño.»

«Un próximo paso importante será determinar cómo cambia el color de la estrella con el tiempo, especialmente durante sus breves caídas de brillo», agregó el astrónomo de la Institución Carnegie Benjamin Shappee, coautor del estudio.

«Esa información ayudaría a reducir las posibles explicaciones de por qué esta estrella está haciendo cosas tan extrañas.»

» Por ejemplo, si la atenuación fue causada por el polvo que nos ocultaba la estrella, entonces parecería que se vuelve más roja a medida que se atenúa. Pero si objetos grandes estuvieran bloqueando la luz de la estrella, entonces no se vería ningún cambio de color.»

» Aún no hemos resuelto el misterio», dijo el Dr. Simon.

«Pero entender los cambios a largo plazo de la estrella es una pieza clave del rompecabezas.»

Joshua D. Simon et al. 2017. ¿A dónde va el Flujo? La Variabilidad Fotométrica a Largo Plazo de la Estrella de Boyajian. arXiv: 1708.07822