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CORVALLIS, Ore. – La enfermedad de Lyme es una enfermedad sigilosa, a menudo mal diagnosticada que solo se reconoció hace unos 40 años, pero los nuevos descubrimientos de garrapatas fosilizadas en ámbar muestran que las bacterias que la causan pueden haber estado al acecho durante 15 millones de años, mucho antes de que los humanos caminaran sobre la Tierra.

Los hallazgos fueron hechos por investigadores de la Universidad Estatal de Oregon, que estudiaron ámbar de 15 a 20 millones de años de edad de la República Dominicana que ofrecen la evidencia fósil más antigua jamás encontrada de Borrelia, un tipo de bacteria similar a la espiroqueta que hasta el día de hoy causa la enfermedad de Lyme. Fueron publicados en la revista Historical Biology.

En un estudio relacionado, publicado en Cretaceous Research, los científicos de la OSU anunciaron el primer registro fósil de células rickettsiales, una bacteria que puede causar varios tipos de fiebre manchada. Esos fósiles de Myanmar se encontraron en garrapatas de unos 100 millones de años.

A medida que llega el verano y millones de personas se dirigen al aire libre, vale la pena considerar que estas enfermedades transmitidas por garrapatas pueden ser mucho más comunes de lo que se ha apreciado históricamente, y han existido durante mucho, mucho tiempo.

» Las garrapatas y las bacterias que portan son muy oportunistas», dijo George Poinar, Jr., profesor emérito del Departamento de Biología Integrativa de la Facultad de Ciencias de OSU, y uno de los principales expertos mundiales en formas de vida de plantas y animales que se encuentran conservadas en ámbar. «Son muy eficientes para mantener poblaciones de microbios en sus tejidos y pueden infectar mamíferos, aves, reptiles y otros animales.

«En los Estados Unidos, Europa y Asia, las garrapatas son un insecto vector de enfermedades más importante que los mosquitos», dijo Poinar. «Pueden portar bacterias que causan una amplia gama de enfermedades, afectan a muchas especies animales diferentes y, a menudo, ni siquiera son entendidas o reconocidas por los médicos.

«Es probable que muchas dolencias en la historia humana para las que los médicos no tenían explicación hayan sido causadas por enfermedades transmitidas por garrapatas.»

La enfermedad de Lyme es un ejemplo perfecto. Puede causar problemas en las articulaciones, el corazón y el sistema nervioso central, pero los investigadores ni siquiera sabían que existía hasta 1975. Si se reconoce a tiempo y se trata con antibióticos, se puede curar. Pero a menudo se confunde con otras afecciones de salud. Y las crecientes poblaciones de venados en muchas áreas están causando un rápido aumento de la enfermedad de Lyme: los casos confirmados y probables de la enfermedad de Lyme en Nueva Escocia casi se triplicaron en 2013 con respecto al año anterior.

La nueva investigación muestra que estos problemas con la enfermedad transmitida por garrapatas han existido durante millones de años.

Las bacterias son un grupo antiguo que se remonta a unos 3,6 mil millones de años, casi tan antiguo como el propio planeta. Como organismos de cuerpo blando, rara vez se conservan en el registro fósil, pero una excepción es el ámbar, que comienza como una savia de árbol de flujo libre que atrapa y conserva el material con detalles exquisitos a medida que se convierte lentamente en un mineral semiprecioso.

En este estudio se analizó una serie de cuatro garrapatas de ámbar dominicano, revelando una gran población de células similares a espiroquetas que se parecen más a las de la especie actual de Borrelia. En un informe separado, Poinar encontró células que se asemejan a la bacteria Rickettsia, la causa de la fiebre manchada de las Montañas Rocosas y enfermedades relacionadas. Esta es la evidencia fósil más antigua de garrapatas asociadas con tales bacterias.

En 30 años de estudio de enfermedades reveladas en el registro fósil, Poinar ha documentado la antigua presencia de enfermedades como la malaria, la leishmania y otras. La evidencia sugiere que los dinosaurios podrían haber sido infectados con patógenos rickettsiales.

Los seres humanos probablemente han estado contrayendo enfermedades, incluida la enfermedad de Lyme, a partir de bacterias transmitidas por garrapatas, siempre que haya habido seres humanos, dijo Poinar. El caso documentado más antiguo es el hombre de hielo tirolés, una momia de 5.300 años encontrada en un glaciar en los Alpes italianos.

«Antes de que se congelara en el glaciar, el hombre de hielo probablemente ya estaba en la miseria de la enfermedad de Lyme», dijo Poinar. «Tenía muchos problemas de salud y era un desastre.»