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SERPIENTES HAMBRIENTAS / Journal of Experimental Biology

Figura 1

Todos los animales se enfrentan al riesgo de períodos de privación de alimentos, que pueden llevar a la estabilización y, en última instancia, a la muerte. La mayoría de los animales, especialmente los mamíferos, no están bien adaptados para soportar la privación de alimentos y períodos prolongados de inanición.Pero algunos animales, como los pingüinos y las ardillas terrestres, han desarrollado estrategias que les permiten sobrevivir varios meses sin comida. Las serpientes, sin embargo, están en una liga propia en su capacidad para lidiar con la limitación de alimentos y pueden soportar varios años de inanición. Aunque esto se conoce desde hace mucho tiempo, se sabe muy poco sobre los mecanismos biológicos subyacentes. Para investigar este impresionante fenómeno, Marshall D. McCue de la Universidad de Arkansas, EE.UU., examinó los cambios en la fisiología,la morfología y la composición corporal en respuesta a 168 días de inanición en tres especies de serpientes: la pitón bola (Python regius), la serpiente rata(Elaphe obsolete) y la serpiente cascabel de diamante occidental(Crotalus atrox).

No es una tarea sencilla definir cuándo el ayuno se convierte en inanición,especialmente en animales que comen con poca frecuencia. En este estudio, McCue definió el período de estabilización como el que comienza cuando los animales fueron privados de una comida que en otro caso habrían comido voluntariamente, que es alrededor de 2 semanas después de una comida. Con esto en mente, las 62 serpientes se subdividieron en cuatro grupos: ayuno, y 56,112 y 168 días de inanición. Todos los animales tuvieron acceso a agua dulce durante todo el experimento. McCue luego midió los efectos de la inanición en la composición corporal, la masa y la longitud, y la tasa metabólica en reposo durante un período de 24 horas.

Tras 168 días de inanición, todas las serpientes habían perdido un porcentaje de su masa corporal inicial: serpientes de rata 9,3%, pitones 18,3% y serpientes de cascabel 24,4%.A pesar de esta grave pérdida de peso, y en contraste con investigaciones anteriores sobre reptiles y peces, las tres especies aumentaron en longitud en alrededor de un 4%. Esto indica que hay una presión de selección bastante alta en la longitud de estas serpientes sub-adultas, el tamaño aparentemente importa. La inanición también indujo una disminución muy significativa de la tasa metabólica en reposo en las tres especies,especialmente en las serpientes de cascabel, que tuvieron una depresión metabólica de un asombroso 72%. Esto es sorprendente, ya que las serpientes tienen una tasa de reposo muy baja incluso antes del inicio de la inanición, y no se esperaba que pudieran reducirla aún más.

Para averiguar cómo el hambre afectó la composición corporal, McCue midió el contenido de agua de las serpientes muertas por liofilización y, posteriormente, midió la cantidad de lípidos, carbohidratos y proteínas en sus cuerpos. Debido a que las serpientes tenían acceso al agua durante el experimento, el contenido relativo de agua aumentó en todas las especies en un promedio del 6%, a pesar de su pérdida de peso. El contenido relativo de proteínas aumentó en todas las especies durante la inanición, mientras que el contenido de lípidos y carbohidratos disminuyó. Esto muestra que todas las serpientes usan preferentemente almacenes de grasa sobre proteínas como fuente de energía durante la inanición. Al comparar la composición corporal entre las especies, McCue descubrió que las serpientes de rata comenzaron a descomponer las proteínas más rápido que las pitones y las serpientes de cascabel. Esto se debe probablemente a que las serpientes generalmente tienen un abundante suministro de alimentos en su hábitat natural y tal vez no estén tan adaptadas al hambre como las otras especies.

Los resultados muestran que las serpientes hambrientas reducen su tasa metabólica en reposo y cambian a metabolizar lípidos mientras ahorran sus reservas de proteínas. Esto se hizo en un grado en el que todas las serpientes eran capaces de aumentar de longitud a pesar de una pérdida de peso significativa. Se necesitan más investigaciones para determinar si la depresión metabólica observada se logra a través de reducciones en la síntesis de proteínas, la reducción de la actividad nerviosa o por algo completamente diferente.Sin embargo, este artículo demuestra de manera muy elegante una de las razones por las que las serpientes tienen tanto éxito evolutivo: están bien adaptadas para sobrevivir en áreas con una baja densidad de presas.