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Attaque japonaise sur Port Arthur

Estampe japonaise montrant la destruction d'un navire russe

Anticipant les événements de trente-six ans plus tard, les Japonais lancèrent une attaque soudaine et surprise sur la base navale russe de Port Arthur, sur la côte de Mandchourie, sans la formalité de déclarer la guerre. À la tombée de la nuit, les destroyers japonais trouvèrent la Flotte russe du Pacifique au mouillage dans le port extérieur, paisiblement endormie avec ses lumières allumées. Ils ont tiré leurs torpilles et ont touché deux cuirassés russes, le Tsarevich et le Retvizan, et le croiseur Pallada. Le jour venu, les cuirassés japonais bombardèrent les navires de guerre russes, qui s’étaient retirés sous la protection de leurs batteries à terre. Le même jour, une armée japonaise a pris le contrôle de Séoul, la capitale de la Corée, et le 10, le Japon a déclaré la guerre. Les Russes se plaignaient naturellement de la violation des règles internationalement acceptées, mais l’opinion britannique était généralement favorable au « Petit Japon galant » et, à Londres, le Times prononçait que « La Marine japonaise a ouvert la guerre par un acte audacieux destiné à occuper une place d’honneur dans les annales navales.’

La guerre a été causée par des ambitions concurrentes russes et japonaises en Extrême-Orient, où l’empire chinois était en train de se désintégrer. Les Russes avaient construit le chemin de fer transsibérien de Moscou à Vladivostok à travers la Mandchourie et avaient intimidé les Chinois pour leur louer le port libre de glace de Port Arthur comme base navale. Les Japonais étaient prêts à accepter la domination russe de la Mandchourie en échange d’une main libre en Corée, mais le gouvernement russe, qui a rejeté en privé les Japonais avec mépris comme des « singes » et voulait contrôler à la fois la Mandchourie et la Corée, a refusé le marché. Les Russes étaient convaincus de gagner facilement toute guerre et des éléments du régime accueillaient la perspective d’une guerre comme un moyen de rallier le sentiment patriotique derrière le tsar Nicolas II (comme au début). Les Japonais ont rompu les négociations le 6 février.

Avec la flotte russe embouteillée à Port-Arthur et le Japon aux commandes de la mer de Chine, les Japonais envahissent la Corée et envahissent la Mandchourie en force. La Troisième Armée japonaise sous les ordres de Nogi Maresuke, un général imprégné des traditions des samouraïs, assiège Port Arthur lui-même. La guerre a été livrée avec de lourdes pertes en vies humaines et un courage et une chevalerie remarquables des deux côtés. En octobre, la flotte russe de la Baltique a entrepris un voyage à mi-chemin du globe vers l’Extrême-Orient. En traversant la mer du Nord, les navires russes sont tombés sur des chalutiers anglais de Hull, qui pêchaient au large du Dogger Bank. Les prenant nerveusement pour des torpilleurs japonais déguisés, les Russes ouvrirent le feu, coulant l’un d’eux, tuant deux hommes, déclenchant presque une guerre avec la Grande-Bretagne et devant finalement payer une compensation.

Port Arthur se rend en janvier 1905, déclenchant une explosion de protestation en Russie contre l’ensemble du système tsariste. Les Britanniques ont refusé le passage par le canal de Suez et lorsque la Flotte russe de la Baltique a lutté autour du cap de Bonne-Espérance pour atteindre enfin la mer de Chine en mai, elle s’est heurtée à l’amiral Togo, qui l’attendait dans le détroit de Tsushima et l’a mise en pièces. Un meilleur navire général et des lignes d’approvisionnement plus courtes ont également remporté la guerre terrestre pour le Japon et la paix a finalement été signée en septembre. C’était la première défaite d’une puissance occidentale par une puissance asiatique depuis l’époque de l’empire mongol.