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L’Étoile mystérieuse KIC 8462852 Continue de Dérouter les astronomes

Une étoile à environ 1 480 années-lumière de la Terre appelée KIC 8462852 est un mystère fascinant depuis que sa découverte a été rendue publique en septembre 2015. Les astronomes ont montré que l’étoile a subi une série d’étranges événements de gradation de 2009 à 2013 alors qu’elle était surveillée par le télescope spatial Kepler de la NASA. Une nouvelle étude menée par l’astronome de la Carnegie Institution Joshua Simon examine plus longuement KIC 8462852, remontant à 2006, et montre que l’étoile s’est considérablement éclaircie en 2007 et 2014.

Illustration d’artiste montrant une exoplanète massive tombant dans son étoile hôte — une des explications possibles de l’étrange gradation de KIC 8462852. Crédit image : NASA/ESA/ Alfred Vidal-Madjar, Institut d’Astrophysique de Paris, CNRS.

KIC 8462852, également appelée étoile de Boyajian, étoile de Tabby, TYC 3162-665-1 ou 2MASS J20061546+4427248, est une étoile de type F de la séquence principale située dans la constellation du Cygne.

Les spéculations pour expliquer les baisses de luminosité de l’étoile vont de celle-ci ayant avalé une exoplanète voisine à un essaim d’exocomètes ou de fragments planétésimaux en orbite autour de l’étoile à une sphère dite de Dyson (une structure hypothétique de collecte d’énergie construite autour de l’étoile).

En général, les étoiles peuvent sembler obscurcir parce qu’un objet solide comme une planète ou un nuage de poussière et de gaz passe entre elle et l’observateur, éclipsant et atténuant efficacement sa luminosité pendant un certain temps. Mais même avant cette preuve de deux périodes d’augmentation de la luminosité dans le passé de l’étoile, les périodes de gradation erratiques observées dans KIC 8462852 ne ressemblaient à rien de ce que les astronomes avaient observé auparavant.

L’année dernière, le Dr Simon et ses collègues ont constaté que le KIC 8462852 avait diminué de 0,9% de 2009 à 2012. Sa luminosité a ensuite chuté d’un extraordinaire 2% en seulement 200 jours.

Mais les astronomes voulaient regarder KIC 8462852 sur une plus longue période de temps. Ils sont donc revenus en arrière et ont examiné environ 11 ans de données d’observation de l’Enquête Automatisée Tout le Ciel (ASAS) et environ deux ans de données plus récentes de l’Enquête Automatisée Tout le Ciel de haute précision pour les Supernovae (ASAS-SN).

Ils ont constaté que l’étoile a continué de faiblir depuis 2015 et est maintenant 1,5% plus faible qu’en février de la même année. De plus, ils ont montré qu’en plus de la gradation que l’étoile a connue de 2009 à 2013 et de 2015 à maintenant, elle a subi deux périodes d’éclaircissement.

KIC 8462852 (au centre). Crédit image : Centre de Données astronomiques de Strasbourg / SIMBAD/DSS.

« Jusqu’à ce travail, nous pensions que les changements de luminosité de l’étoile ne se produisaient que dans une seule direction – la gradation”, a déclaré le Dr Simon.

« La réalisation que l’étoile devient parfois plus brillante en plus des périodes de gradation est incompatible avec la plupart des hypothèses pour expliquer son comportement étrange. »

”Une prochaine étape importante consistera à déterminer comment la couleur de l’étoile change avec le temps, en particulier lors de ses brèves baisses de luminosité », a ajouté l’astronome de la Carnegie Institution Benjamin Shappee, co-auteur de l’étude.

« Cette information aiderait à affiner les explications possibles pour expliquer pourquoi cette étoile fait des choses aussi étranges.”

 » Par exemple, si la gradation était causée par de la poussière qui nous obscurcissait l’étoile, elle deviendrait plus rouge à mesure qu’elle s’estompait. Mais si de gros objets bloquaient la lumière de l’étoile, aucun changement de couleur ne serait observé. »

”Nous n’avons pas encore résolu le mystère », a déclaré le Dr Simon.

« Mais comprendre les changements à long terme de l’étoile est une pièce clé du puzzle. »

Joshua D. Simon et coll. 2017. Où va le Flux? La Variabilité photométrique à Long terme de l’étoile de Boyajian. RÉF. : 1708.07822