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Le Cri d’un Bébé peut-il être un Indice de l’autisme?

Bébé qui pleure en criant
Getty Images

Des chercheurs ont analysé les scanners cérébraux et les mouvements oculaires comme signes avant-coureurs de l’autisme. Maintenant, ils écoutent les cris des bébés. Les scientifiques de l’Université Brown pensent qu’il est possible que les cris précoces des nourrissons puissent indiquer s’ils sont à risque de développer un autisme, sur la base d’une petite étude qu’ils ont menée sur environ 40 bébés. Ils ont comparé les cris d’un groupe, considéré comme à risque d’autisme parce qu’il avait des frères et sœurs plus âgés atteints du trouble, à un deuxième groupe à faible risque. Lorsque les bébés avaient six mois, ils ont été filmés afin de recueillir un échantillonnage vocal. À un moment donné pendant le tournage de 45 minutes, les nourrissons ont pleuré.

Les chercheurs ont isolé les cris et effectué une analyse acoustique informatisée sur les enregistrements pour isoler différentes fréquences. Ils ont également séparé les cris en fonction de leur lien avec la douleur – si un bébé tombait dans la vidéo, par exemple, puis commençait à pleurer — et ont comparé les vocalisations liées à la douleur des deux groupes.

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Les 21 bébés à risque avaient des cris plus aigus qui étaient « faibles en voix”, ce qui se traduit par un son plus rugueux et moins clair qui pourrait indiquer que leurs cordes vocales sont plus tendues que les nourrissons du groupe à faible risque. De plus, les trois bébés aux cris les plus aigus ont reçu un diagnostic d’autisme, selon l’étude publiée dans Autism Research.

Les résultats, cependant, ne devraient pas amener les parents à commencer à évaluer les pleurs de leurs bébés, explique l’auteur principal Stephen Sheinkopf, psychologue au Centre Brown pour l’étude des enfants à risque. ”Nous ne voulons certainement pas que les parents écoutent anxieusement leurs bébés pleurer », explique Sheinkopf, qui souligne que les différences de cris ont été détectées par une technologie sophistiquée et non par des personnes. « On ne sait pas si l’oreille humaine est suffisamment sensible pour détecter cela. »

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Ce qui est clair, c’est que les résultats sont suffisamment intrigants pour justifier un suivi, d’autant plus qu’il est si difficile de trouver des indicateurs d’autisme chez les très jeunes enfants. Dans la plupart des cas, les diagnostics ne sont pas faits avant l’âge de 2 ans, car les symptômes classiques de l’autisme — déficits sociaux, difficultés à interagir et à communiquer avec les autres — peuvent être difficiles à repérer avant cette date.

Le lien entre les cris et le risque d’autisme n’est pas une association tirée du champ gauche, cependant; les cris, en général, ont été corrélés au développement du cerveau. Les bébés nés prématurés ou ayant subi un traumatisme à la naissance ont tendance à avoir des cris plus aigus, tandis que ceux atteints du syndrome de Down émettent souvent des sons plus faibles et plus graves. Les enfants plus âgés autistes émettent souvent des sons atypiques – plus chantants, par exemple – et les chercheurs se sont demandé s’il serait possible d’observer des sons inhabituels chez les nourrissons à risque d’autisme. « Les cris sont des indices de ce qui se passe neurologiquement, mais ils n’avaient pas été examinés par rapport à l’autisme”, explique Sheinkopf.

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Trouver des indices dans la petite enfance pourrait avoir un impact significatif sur les enfants atteints d’autisme. « L’autisme semble être un trouble qui commence subtilement et s’amplifie avec l’âge”, explique Sheinkopf. Des études montrent systématiquement qu’une intervention précoce avec des thérapies comportementales peut aider à atténuer ou même à inverser certains des symptômes du développement. Et diagnostiquer le trouble le plus tôt possible pourrait permettre à ces stratégies de commencer encore plus tôt.