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Livyatan melvillei

Livyatan (Livyatan melvillei Lambert et al., 2010)

Ordre: Cetacea

Superfamille: Physeteroidea

Famille: incertae sedis

div>Période: Époque miocène

Taille: Longueur du corps de 13,5 à 17,5 mètres. Le crâne mesure 3 mètres de long.

Livyatan est une espèce éteinte de baleine physétéroïde, qui vivait au Miocène, il y a environ 12-13 millions d’années.

En novembre 2008, des restes fossiles de Livyatan melvillei ont été découverts dans les sédiments de la formation de Pisco au Cerro Colorado, à 35 kilomètres au sud-sud-ouest d’Ica, au Pérou. Les restes comprennent un crâne partiellement préservé avec des dents et une mandibule. Le chercheur du Musée d’histoire naturelle de Rotterdam, Klaas Post, est tombé sur eux le dernier jour d’une visite sur le terrain en novembre 2008. Post faisait partie d’une équipe internationale de chercheurs, dirigée par le Dr Christian de Muizon, directeur du Muséum d’Histoire Naturelle de Paris, et comprenait d’autres paléontologues de l’Université d’Utrecht et des musées d’histoire naturelle de Rotterdam, du Museo storia naturale di Pisa, du Muséum d’Histoire Naturelle de l’Université Nationale de San Marcos à Lima et de Bruxelles.

Les fossiles ont été datés de 12 à 13 millions d’années et ont été préparés à Lima, au Pérou, et font maintenant partie de la collection du Musée d’histoire naturelle de cette ville.

Les chercheurs ont initialement attribué le nom anglais du monstre biblique (Léviathan) à cette baleine préhistorique sous le nom de Leviathan melvillei, dédiant la découverte à Herman Melville, auteur de Moby-Dick — les chercheurs à l’origine de la fouille de L. melvillei étaient tous fans de ce roman. Cependant, le nom scientifique Leviathan était un homonyme junior de Leviathan Koch, 1841 pour un genre de mastodonte. Les homonymes juniors doivent être remplacés par de nouveaux noms, sauf dans certaines circonstances particulières. En août 2010, les auteurs ont rectifié cette situation en inventant un nouveau nom de genre pour la baleine, Livyatan, à partir de l’orthographe originale hébraïque.

Livyatan melvillei avait une longueur de corps de 13,5 à 17,5 mètres, à peu près la même que celle d’un cachalot mâle adulte moderne. Le crâne de Livyatan melvillei mesure 3 mètres de long. Contrairement au cachalot moderne, Physeter macrocephalus, L. melvillei avait des dents fonctionnelles dans ses deux mâchoires. Les mâchoires de L. melvillei étaient robustes et sa fosse temporale était également considérablement plus grande que chez le cachalot de l’époque moderne.

L. melvillei est l’un des plus grands prédateurs raptoriaux encore connus, les experts des baleines utilisant l’expression « la plus grosse morsure de tétrapode jamais trouvée » pour expliquer leur découverte. Les dents de L. melvillei mesurent jusqu’à 36 centimètres de long et sont considérées comme les plus grandes de tous les animaux encore connus. De plus grandes « dents » (défenses) sont connues, comme les défenses de morse et d’éléphant, mais celles-ci ne sont pas utilisées directement dans l’alimentation.

Le crâne fossile de L. melvillei a un bassin incurvé qui suggère qu’il aurait pu avoir un grand organe spermaceti, une série de réservoirs d’huile et de cire séparés par du tissu conjonctif. Cet organe est censé aider les cachalots modernes à plonger profondément pour se nourrir. Cependant, L. melvillei est susceptible d’avoir chassé de grandes proies près de la surface, il semble donc que cet organe aurait eu d’autres fonctions. Parmi les suggestions possibles, mentionnons l’écholocation, les affichages acoustiques (avec l’organe spermaceti agissant comme une chambre de résonance) ou des coups de tête agressifs, éventuellement utilisés contre des mâles concurrents lors de concours d’accouplement ou pour frapper des proies.

Des restes fossiles de nombreux autres animaux — notamment des baleines à fanons, des baleines à bec, des dauphins, des marsouins, des requins, des tortues de mer, des phoques et des oiseaux de mer — ont été trouvés sur le même site où les restes de L. melvillei ont été fouillés.

L. melvillei aurait été un prédateur de premier plan de son temps avec le requin géant, C. megalodon, qui était contemporain de L. melvillei dans la même région, et la baleine a probablement eu un impact profond sur la structuration des communautés marines du Miocène. L’apparition de gigantesques cachalots raptoriaux dans les archives fossiles coïncide avec une phase de diversification et d’augmentation de la taille des mysticètes porteurs de fanons au Miocène.

L. melvillei est susceptible d’avoir attaqué des baleines à fanons, des phoques et des dauphins de 7 à 10 mètres (23 à 33 pieds).