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Qui a inventé Tupperware ?

Par Le Lecteur de salle de bain de l’oncle John

Le lecteur de salle de bain de l’Oncle John est un auteur à Aujourd’hui, j’ai découvert.

Aujourd’hui, le mot Tupperware est un terme générique pour tout récipient alimentaire en plastique avec un couvercle scellable. C’est grâce à deux personnes: Earl Tupper, inventeur du produit qui porte son nom, et Brownie Wise, qui a été presque effacé de l’histoire de l’entreprise.

OR NOIR

À l’automne 1945, un fabricant de plastiques nommé Earl Tupper a essayé de passer une commande de résine plastique, l’un des ingrédients clés du plastique, auprès de la Bakelite Corporation. Mais le matériel était en pénurie et la bakélite ne pouvait pas remplir sa commande. Quand Tupper lui a demandé s’ils avaient autre chose avec qui travailler, l’entreprise lui a donné un morceau noir et huileux de scories de polyéthylène, un sous-produit caoutchouteux du processus de raffinage du pétrole qui se collectait au fond des barils de pétrole. La bakélite, fabricant d’un premier plastique du même nom, n’a pas trouvé d’utilisation pour les déchets, tout comme le géant de la chimie DuPont. Les deux entreprises avaient beaucoup de choses qui traînaient. Ils ont dit à Tupper qu’il pouvait en avoir autant qu’il le voulait.

Tupper a passé des mois à expérimenter différents mélanges de polyéthylène — « Poly-T”, comme il l’appelait — et à les mouler à différentes pressions et températures. Il a finalement mis au point un processus pour le transformer en tasses, bols et autres articles ménagers aux couleurs vives. Un an plus tard, il a breveté l’idée pour laquelle il est le plus célèbre: le « joint Tupperware », qui fournissait un joint étanche et étanche aux éclaboussures entre les récipients Tupperware et leurs couvercles. (Il a emprunté l’idée aux couvercles de boîtes de peinture.) Tupper a appelé son premier conteneur scellable le « Wonderbowl. »

SOUS COUVERT

Aujourd’hui, les récipients en plastique avec couvercles hermétiques sont si courants qu’il est facile d’oublier à quel point le Tupperware était révolutionnaire lorsqu’il a été introduit à la fin des années 1940.À cette époque, si vous vouliez conserver les aliments au réfrigérateur, vous pouviez recouvrir un plat de papier ciré ou de papier d’aluminium. (La pellicule plastique était encore dans quelques années.) Si vous vouliez quelque chose que vous n’avez pas à jeter après quelques utilisations, vous pouvez couvrir le plat avec un bonnet de douche ou un chiffon humide. Des récipients en verre étaient disponibles, mais ils n’étaient pas bon marché. Ils n’étaient pas étanches à l’air non plus, et si vous les laissiez tomber, ils se brisaient en minuscules morceaux tranchants – ce qui n’était pas une bonne chose pendant le Baby—Boom d’après-guerre, lorsque beaucoup de ménages avaient de jeunes enfants sous les pieds. Aucune de ces options n’était très satisfaisante. Il était difficile de garder les aliments frais pendant plus d’un jour ou deux ou d’empêcher tout ce qui se trouvait dans le réfrigérateur de sentir comme tout le reste du réfrigérateur.

MOUTON NOIR

Et pourtant, malgré tous les avantages que Tupperware avait à offrir, il était juste resté sur les étagères des magasins, même lorsque Tupper a promu le lancement avec de la publicité nationale. Les consommateurs n’étaient tout simplement pas intéressés.

Une partie du problème avec Tupperware était que beaucoup de consommateurs ne pouvaient pas comprendre comment travailler les couvercles. Certaines personnes ont même rendu leur Tupperware, se plaignant que les couvercles ne rentraient pas. Mais le vrai problème avec Tupperware était qu’il était en plastique. En ces tout premiers jours de la révolution des plastiques, la substance avait mauvaise réputation: Beaucoup de plastiques primitifs étaient huileux; certains étaient inflammables. (Ils étaient malodorants, aussi. L’un des principaux ingrédients de la bakélite était le formaldéhyde — l’ingrédient principal du liquide d’embaumement.) Certains plastiques étaient cassants et sujets à l’écaillage et à la fissuration; d’autres étaient pelés, désintégrés ou « fondus” et se déformaient dans l’eau chaude.

Tupperware n’avait aucun de ces problèmes — il était inodore, non toxique et léger. Il était robuste mais flexible et gardait sa forme dans l’eau chaude. Et si vous l’avez laissé tomber, il a rebondi sans renverser son contenu. Mais les consommateurs ne savaient pas tout cela, et ils étaient tellement éteints par les plastiques antérieurs qu’ils ne prenaient pas la peine de le savoir.

DOUBLURE ARGENTÉE

Alors qu’Earl Tupper se penchait sur les chiffres de vente lamentables, il remarqua que Tupperware était populaire auprès de deux types de clients: 1) les hôpitaux psychiatriques, qui préféraient les tasses et les plats Tupperware à l’aluminium parce qu’ils ne se bosselaient pas ou ne faisaient pas de bruit lorsque les patients les jetaient par terre; et 2) des vendeurs indépendants qui vendaient des produits distribués par Stanley Home Products, l’une des sociétés pionnières de la méthode de vente « party plan”.

Les vendeurs Stanley vendaient leurs marchandises en recrutant une femme au foyer pour organiser une fête pour ses amis et connaissances. Lors de la fête, le vendeur a présenté les produits Stanley — vadrouilles, brosses, produits de nettoyage, etc.— dans l’espoir d’en vendre aux invités. Un bon nombre d’entreprises vendent encore des produits en utilisant le système de fête à domicile, et si vous avez déjà été invité à une telle fête, vous savez probablement que ce ne sont pas toujours les expériences les plus agréables. Beaucoup de gens assistent uniquement par culpabilité ou par sentiment d’obligation envers l’hôte et achètent juste assez de marchandises pour éviter l’embarras. La même chose était vraie à la fin des années 1940: les gens pouvaient acheter des produits de nettoyage n’importe où, ce qui rendait irritant de devoir assister à une démonstration de Stanley simplement parce qu’un ami les avait invités. Même les vendeurs de Stanley le savaient, et c’est pourquoi un nombre croissant d’entre eux ajoutaient Tupperware à leurs offres Stanley.

VIE DE LA FÊTE

Tupperware n’était pas une vadrouille ou une bouteille de savon à vaisselle. C’était quelque chose de nouveau, une grande amélioration par rapport aux produits qui l’avaient précédé. Une fois que le vendeur a expliqué ses avantages et a démontré le fonctionnement des couvercles — ils devaient être « rots” pour expulser l’excès d’air et former un joint approprié — les gens étaient impatients de l’acheter. Ils en ont acheté beaucoup aussi: Tupperware se vendait si bien lors des fêtes à domicile que de nombreux vendeurs de Stanley abandonnaient entièrement l’entreprise et ne vendaient rien d’autre que Tupperware.

L’une des plus réussies des ex-vendeurs de Stanley était une femme nommée Brownie Wise. Au début des années 1950, elle commandait plus de 150 000 Tu de Tupperware par an (environ 1,5 million de dollars aujourd’hui) pour la force de vente importante qu’elle avait constituée, à une époque où Earl Tupper ne pouvait pas vendre de Tupperware dans les grands magasins, peu importe ses efforts.

En avril 1951, il embauche Wise et la fait vice-présidente d’une toute nouvelle division appelée Tupperware Home Parties, dont le siège est à Kissimmee, en Floride. (Tupper est resté à Leominster, Massachusetts, supervisant la fabrication et la conception des produits de l’entreprise.) Le nouveau travail de Brownie était de construire la force de vente de l’entreprise, tout comme elle avait réussi à construire la sienne.

Tupper a également tiré Tupperware des grands magasins. Dès lors, si vous vouliez acheter du Tupperware (ou tout contenant en plastique avec un couvercle hermétique, puisque Tupper contrôlait le brevet), vous deviez l’acheter auprès d’une « dame Tupperware. »

TRIFECTA

La méthode de vente ”party plan » était parfaite pour un produit comme Tupperware. De toute évidence, il fallait le démontrer, et une fois que c’était le cas, les gens l’achetaient. C’était aussi génial pour l’entreprise, car la force de vente que Brownie Wise construisait ne lui coûtait presque rien. Les « dames Tupperware » n’étaient pas des employés de l’entreprise; elles n’étaient pas payées de salaire et ne recevaient pas d’avantages sociaux. Comme l’équipe Stanley avant eux, ils étaient des vendeurs indépendants qui gagnaient un pourcentage de leurs ventes.

Le plan de fête était également bon pour les ménagères qui vendaient des Tupperware. Rappelez—vous, elles faisaient partie de la génération « Rosie la riveteuse” – des femmes qui avaient travaillé à l’extérieur de la maison pendant la Seconde Guerre mondiale et n’avaient jamais perdu leur goût pour cela. La vente de Tupperware offrait aux ménagères une chance de développer leurs compétences en affaires, de gagner leur propre argent et de gagner la reconnaissance qu’elles obtenaient rarement en cuisinant, en nettoyant et en s’occupant de leurs enfants. Ils pouvaient vendre des Tupperware à temps partiel pendant qu’ils élevaient leur famille, et leur carrière n’était pas menaçante pour leurs maris à une époque où l’homme était toujours censé être le seul soutien de famille de la famille.

Il était même possible de gagner beaucoup d’argent en vendant des Tupper-ware. Les femmes de Tupperware les plus performantes ont été promues pour gérer d’autres dames de Tupperware, et si le mari d’un manager performant était prêt à quitter son emploi et à rejoindre sa femme chez Tupper-ware, le couple pourrait se voir attribuer une distribution lucrative et être transféré à travers le pays pour ouvrir de nouveaux territoires.

LA REINE

En 1953, un cabinet de relations publiques dit à Earl Tupper qu’il devrait faire de Brownie Wise le visage public de l’entreprise. Tupper, qui était si reclus que peu d’employés de l’entreprise savaient même à quoi il ressemblait, l’obligea joyeusement. Dans les années qui ont suivi, le service de publicité de Tupper-ware a transformé Wise en une dame de Tupperware idéalisée, lui donnant un statut semblable à Oprah Winfrey auprès de sa force de vente.

Chaque année, des milliers de dames de Tupperware se rendaient à  » Jubilee « , la conférence annuelle des ventes au siège de Tupperware Home Parties à Kissimmee, en Floride. L’un des plus grands tirages de Jubilee a été l’occasion de rencontrer Brownie Wise. Et chaque année, elle décernait des réfrigérateurs, des fourrures, des bijoux en diamants, des voitures et d’autres prix fabuleux à ses meilleurs artistes. Mais certains des prix les plus convoités de tous étaient les robes et autres tenues que Wise a sélectionnées dans sa garde-robe personnelle et attribuées à quelques chanceux. Si ses tenues élancées ne convenaient pas aux gagnants, beaucoup ont volontiers versé 20 ou 30 livres juste pour l’honneur de porter les vêtements de la grande dame.

Brownie Wise n’a pas inventé le système du parti à la maison, mais elle l’a fait fonctionner comme il n’avait jamais fonctionné auparavant. Et dans le processus, elle et sa force de vente en constante expansion ont aidé à transformer Tupperware d’un produit que personne ne voulait en l’une des marques les plus emblématiques de l’histoire des affaires américaines, aussi bien connue que Kleenex, Jell-O, Xerox, Frisbee et Band-Aid. Dans le processus, les dames de Tupperware sont devenues une force culturelle des années 1950 à part entière.

AU-DESSUS DE

Pendant ce temps, les ventes de Tupperware augmentaient si rapidement que l’entreprise était en passe de devenir une entreprise de 100 millions de dollars par an (environ 823 millions de dollars aujourd’hui) en 1960. Ironiquement, la seule personne qui n’était pas satisfaite était Tupper lui-même. Bien que Wise l’ait rendu millionnaire à plusieurs reprises et ait servi de visage public à Tupperware à sa propre demande, Tupper est devenue de plus en plus rancunière qu’elle semblait recevoir tout le crédit d’avoir fait de Tupperware l’énorme succès qu’il était.

En 1957, Tupper était prêt à vendre son entreprise, et à cette époque dominée par les hommes, il craignait de ne jamais trouver d’acheteur si l’entreprise avait une femme aussi puissante et puissante que son commandant en second. En janvier 1958, il licencie brusquement Wise, sans préavis et sans un sou d’indemnité de départ, après l’avoir accusée (entre autres) d’utiliser un bol de Tupperware comme plat pour chien. Wise a ensuite poursuivi la société et s’est contenté de 30 000 $. Huit mois plus tard, Tupper vend l’entreprise. Prix: 16 millions de dollars (environ 112 millions de dollars aujourd’hui).

Tupper est resté à la tête de Tupperware pour les nouveaux propriétaires jusqu’à sa retraite en 1973. Au cours de ces années, il a impitoyablement purgé la compagnie de toute trace de la contribution de Wise à la construction de l’entreprise. À bien des égards, la purge continue à ce jour; en 2011, le site Web de Tupperware ne faisait toujours aucune mention de Brownie Wise.

UN MOT AUX SAGES

Après avoir été licenciée de Tupperware, Wise est devenue présidente d’une nouvelle société de fête à domicile appelée Cendrillon Cosmetics. Elle espérait persuader ses dames Tupperware de sauter le navire et de l’aider à construire la nouvelle entreprise, mais seule une poignée l’a fait — même sa propre mère a décidé de rester avec Tupperware.

Cendrillon Cosmetics s’est repliée après seulement un an d’activité. Après cela, Wise a tâté de l’immobilier en Floride et a poursuivi d’autres intérêts, mais elle n’a jamais fait une autre grande marque dans le monde des affaires. Quand elle est décédée en 1992, vivant toujours à quelques kilomètres du siège du parti de Tupper-ware à Kissimmee, son décès a été ignoré par la société et à peine noté nulle part ailleurs.

PARTY ON

Peut-être que le compliment le plus important et le plus sournois que Tupper ait jamais fait à Brownie Wise est survenu le jour où il a vendu l’entreprise en 1958. Alors qu’il quittait le bâtiment, il a averti l’un de ses cadres supérieurs de sortir tant que l’obtention était encore bonne. « Cette chose va exploser, elle ne durera jamais », a-t-il dit à son chef de la fabrication, « sortez et trouvez-vous un autre emploi. » Tupper n’envisageait apparemment pas que l’entreprise prospère longtemps sans Wise à la tête de sa force de vente dévouée, exhortant les dames à aller toujours plus loin et vers le haut.

Il avait tort. Le monde a beaucoup changé depuis 1958, mais Tupperware existe toujours; aujourd’hui, c’est une entreprise de 4,2 milliards de dollars avec des ventes dans près de 100 pays. Et bien que vous puissiez maintenant acheter Tupperware directement sur le site Web de l’entreprise, vous pouvez toujours l’acheter lors d’une fête Tupperware; il y en a plus de 2.6 millions de femmes Tupper-ware dans le monde. Toutes les 1,75 seconde, l’un d’eux organise une autre fête Tupperware quelque part dans le monde, en utilisant les techniques de vente que Brownie Wise a perfectionnées il y a plus d’un demi-siècle.

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