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CORVALLIS, Minerai. – La maladie de Lyme est une maladie furtive, souvent mal diagnostiquée, qui n’a été reconnue qu’il y a environ 40 ans, mais de nouvelles découvertes de tiques fossilisées dans l’ambre montrent que les bactéries qui la causent se cachent peut-être depuis 15 millions d’années – bien avant que les humains ne marchent sur Terre.

Les résultats ont été réalisés par des chercheurs de l’Université d’État de l’Oregon, qui ont étudié l’ambre de 15 à 20 millions d’années de la République dominicaine qui offre la plus ancienne preuve fossile jamais trouvée de Borrelia, un type de bactéries ressemblant à des spirochètes qui à ce jour cause la maladie de Lyme. Ils ont été publiés dans la revue Historical Biology.

Dans une étude connexe, publiée dans Cretaceous Research, les scientifiques de l’OSU ont annoncé le premier enregistrement fossile de cellules de type rickettsial, une bactérie pouvant causer divers types de fièvre tachetée. Ces fossiles du Myanmar ont été trouvés chez des tiques âgées d’environ 100 millions d’années.

Alors que l’été arrive et que des millions de personnes se dirigent vers le plein air, il est intéressant de considérer que ces maladies transmises par les tiques peuvent être beaucoup plus fréquentes que ce qui a été historiquement apprécié, et elles existent depuis très, très longtemps.

« Les tiques et les bactéries qu’elles transportent sont très opportunistes », a déclaré George Poinar, Jr., professeur émérite au département de biologie intégrative de l’OSU College of Science, et l’un des principaux experts mondiaux des formes de vie végétales et animales conservées dans l’ambre. « Ils sont très efficaces pour maintenir des populations de microbes dans leurs tissus et peuvent infecter les mammifères, les oiseaux, les reptiles et d’autres animaux.

« Aux États-Unis, en Europe et en Asie, les tiques sont un vecteur de maladie plus important que les moustiques », a déclaré Poinar. « Ils peuvent transporter des bactéries qui causent un large éventail de maladies, affectent de nombreuses espèces animales et ne sont souvent même pas compris ou reconnus par les médecins.

« Il est probable que de nombreuses maladies de l’histoire humaine pour lesquelles les médecins n’avaient aucune explication aient été causées par une maladie transmise par les tiques. »

La maladie de Lyme en est un parfait exemple. Il peut causer des problèmes avec les articulations, le cœur et le système nerveux central, mais les chercheurs ne savaient même pas qu’il existait avant 1975. S’il est reconnu tôt et traité avec des antibiotiques, il peut être guéri. Mais il est souvent confondu avec d’autres problèmes de santé. Et l’augmentation des populations de cerfs dans de nombreuses régions provoque une augmentation rapide de la maladie de Lyme – les cas confirmés et probables de maladie de Lyme en Nouvelle-Écosse ont presque triplé en 2013 par rapport à l’année précédente.

La nouvelle recherche montre que ces problèmes de maladie transmise par les tiques existent depuis des millions d’années.

Les bactéries sont un groupe ancien qui remonte à environ 3,6 milliards d’années, presque aussi vieux que la planète elle-même. En tant qu’organismes à corps mou, ils sont rarement conservés dans les archives fossiles, mais une exception est l’ambre, qui commence comme une sève d’arbre coulant librement qui emprisonne et préserve la matière dans des détails exquis alors qu’elle se transforme lentement en un minéral semi-précieux.

Une série de quatre tiques de l’ambre dominicain ont été analysées dans cette étude, révélant une grande population de cellules ressemblant à des spirochètes qui ressemblent le plus à celles de l’espèce actuelle Borrelia. Dans un rapport séparé, Poinar a trouvé des cellules qui ressemblent à des bactéries rickettsies, la cause de la fièvre maculée des montagnes Rocheuses et des maladies connexes. C’est la plus ancienne preuve fossile de tiques associées à de telles bactéries.

En 30 ans d’étude des maladies révélées dans les archives fossiles, Poinar a documenté la présence ancienne de maladies telles que le paludisme, la leishmania et d’autres. Les preuves suggèrent que les dinosaures auraient pu être infectés par des pathogènes rickettsiens.

Les humains ont probablement contracté des maladies, y compris la maladie de Lyme, à partir de bactéries transmises par les tiques aussi longtemps qu’il y a eu des humains, a déclaré Poinar. Le cas le plus ancien documenté est l’homme de glace du Tyrol, une momie vieille de 5 300 ans trouvée dans un glacier des Alpes italiennes.

« Avant d’être gelé dans le glacier, l’homme de glace était probablement déjà dans la misère de la maladie de Lyme », a déclaré Poinar. « Il avait beaucoup de problèmes de santé et était vraiment un gâchis. »