Articles

Une balle en caoutchouc peut-elle réinventer la roue ?

Nous écrivons beaucoup sur les véhicules autonomes et avons exploré les capteurs spéciaux, les interfaces, les systèmes de communication et la puissance de calcul qui feront partie intégrante de leur déploiement inévitable. Nous n’avions pas, jusqu’à présent, beaucoup pensé aux pneus. Mais alors, nous ne travaillons pas pour Goodyear.

 » Nous n’essayons pas de prédire l’avenir, mais nous nous tournons vers l’avenir de la mobilité et de la connectivité”, explique Keith Price de Goodyear, porte-parole du bras R&D de l’entreprise. Au salon de l’automobile de Genève la semaine dernière, la société de pneumatiques et de caoutchouc a dévoilé deux nouveaux concepts spécialement conçus pour les véhicules autonomes. La première, appelée Eagle-360, réinvente littéralement la roue (un cliché que nous imaginons interdit à l’échelle de l’entreprise) avec un design sphérique époustouflant.

Les avantages des pneus à billes sont légion. En les utilisant, un véhicule autonome pouvait se déplacer dans n’importe quelle direction à n’importe quel angle à tout moment, faire tourner le véhicule en place pour faire demi-tour, effectuer des changements de voie complètement parallèles ou rouler en crabe sur le côté pour se garer en parallèle dans un espace minuscule après avoir déposé ses passagers. Ces manœuvres sont impossibles à exécuter à l’aide d’une interface homme/volant (qui nécessite un élan vers l’avant pour exécuter un virage), mais avec un robot chargé d’un pneu sphérique, à peu près tout est possible.

Les inconvénients des pneus à billes sont un peu plus évidents. Une sphère n’a pas d’axe central, et donc pas d’essieu avec lequel apposer quelque chose comme un véhicule ou une transmission. L’Eagle-360 (en concept) surmontera cette contrainte de conception en utilisant la lévitation magnétique pour suspendre un véhicule au-dessus de ses pneus, et utilisera la même technologie pour les conduire et les freiner. Bien entendu, la technologie maglev n’est aujourd’hui déployée que dans l’application très linéaire des trains. Goodyear ne travaille actuellement pas avec un partenaire technique pour développer une version plus ronde de maglev — du moins avant Genève. Selon Price, « Je ne serais pas surpris qu’il y ait eu des conversations après le dévoilement.”

La sculpture de la 360 est une solution intelligente à un autre problème. Alors que les bandes de roulement linéaires ont beaucoup de sens lorsqu’un pneu roule autour d’un seul axe, une sphère doit saisir quelle que soit sa direction. Pour y parvenir, Goodyear s’est tourné vers la nature, imitant les verticilles du corail cérébral dans le dessin de la bande de roulement imprimé en 3D. Cela laisse le pneu ressemblant à quelque chose comme les balles en caoutchouc de la classe de gym, et saisissant comme les coussinets d’un doigt humain. Comme le bout des doigts, le 360 deviendrait plus doux et plus adhérent dans des conditions humides, mais se raidirait lorsqu’il était sec. ”Regarder comment adapter les composés de bande de roulement est quelque chose qui se passe aujourd’hui », note Price. « Nous nous demandons toujours: « Comment pouvez-vous maximiser ce que vous obtenez avec l’adhérence, le kilométrage et la traction sur sol mouillé?' »

Le deuxième pneu — dans un vieux tore ennuyeux — est le Goodyear IntelliGrip. Bien qu’il manque d’optimisme futuriste, il compense cela avec une praticité imminente. Il s’agit en fait d’une extension assez logique des moniteurs de pression des pneus intégrés.

« En éliminant les humains de l’équation, les voitures auront beaucoup plus à faire elles-mêmes”, note Price. « Cela signifie un contenu de capteur beaucoup plus élevé du véhicule pour la lecture de l’environnement et de la route. »Logiquement, le meilleur endroit pour lire la route est l’endroit où le caoutchouc le rencontre, et l’IntelliGrip est une étude rapide. Il (encore une fois, en concept) disposera de capteurs intégrés pour la surface de la route et les conditions météorologiques, surveillera sa propre usure, indiquera au véhicule de réduire la vitesse ou la puissance des roues, et même de s’adapter pour raccourcir les distances d’arrêt ou une meilleure adhérence dans les virages. Goodyear collabore avec certaines sociétés automobiles anonymes pour intégrer ce type de capteurs dans les futurs systèmes de contrôle.

Price s’empresse de souligner que ces pneus ne sont que des concepts. « Ce sont de simples possibilités, et ce que nous faisons avec nos pneus concept ressemble beaucoup à ce que les constructeurs automobiles font avec les concept-cars”, dit-il. « C’est un moyen de laisser les gens de R &D regarder ce qui pourrait arriver et commencer les conversations autour de cela. »

Goodyear ne pense pas que nous verrons un jour ces deux modèles de pneus exactement tels qu’ils sont apparus à Genève, mais des éléments se retrouveront certainement dans les futurs produits. ”J’entends les constructeurs automobiles dire que d’ici 2035, ils vendront 85 millions de voitures autonomes par an », explique Price. Quelqu’un va devoir fabriquer ces pneus.

Si vous souhaitez commenter ceci ou tout ce que vous avez vu sur BBC Autos, rendez-vous sur notre page Facebook ou envoyez-nous un message sur Twitter. Et pendant que vous y êtes, rejoignez la communauté BBC Autos sur Instagram.

Et si vous avez aimé cette histoire, inscrivez-vous à l’hebdomadaire bbc.com newsletter de fonctionnalités, appelée « Si Vous Ne Lisez Que 6 Choses Cette Semaine »” Une sélection triée sur le volet d’histoires de BBC Autos, Future, Earth, Culture, Capital et Travel, livrées dans votre boîte de réception tous les vendredis.