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Livyatan melvillei

Livyatan (Livyatan melvillei Lambert et al., 2010)

Ordine: Cetacea

Superfamiglia: Physeteroidea

Famiglia: incertae sedis

periodo: Miocene

Dimensioni: Lunghezza del corpo di 13,5-17,5 metri. Il cranio è lungo 3 metri.

Livyatan è una specie estinta di balena fiseteroide, vissuta durante il Miocene, circa 12-13 milioni di anni fa.

Nel novembre 2008, i resti fossili di Livyatan melvillei sono stati scoperti nei sedimenti della formazione Pisco a Cerro Colorado, 35 chilometri a sud-sud-ovest di Ic, in Perù. I resti includono un cranio parzialmente conservato con denti e mandibola. Klaas Post, ricercatore del Museo di Storia Naturale di Rotterdam, si è imbattuto in loro nell’ultimo giorno di una gita nel novembre 2008. Post faceva parte di un team internazionale di ricercatori, guidati dal Dottor Christian de Muizon, direttore del Museo di Storia Naturale di Parigi, e da altri paleontologi dell’Università di Utrecht e i musei di storia naturale di Rotterdam, Museo di storia naturale di Pisa, il Museo di Storia Naturale dell’Università Nazionale di San Marcos a Lima e a Bruxelles.

I fossili sono stati datati a 12-13 milioni di anni e sono stati preparati a Lima, in Perù, e ora fanno parte della collezione del Museo di Storia Naturale lì.

I ricercatori hanno originariamente assegnato il nome inglese del mostro biblico (Leviathan) a questa balena preistorica come Leviathan melvillei, dedicando la scoperta a Herman Melville, autore di Moby-Dick—i ricercatori dietro lo scavo di L. melvillei erano tutti fan di questo romanzo. Tuttavia, il nome scientifico Leviathan era un omonimo junior di Leviathan Koch, 1841 per un genere di mastodonte. Gli omonimi junior devono essere sostituiti con nuovi nomi, tranne in determinate circostanze speciali. Nell’agosto 2010, gli autori hanno rettificato questa situazione coniando un nuovo nome del genere per la balena, Livyatan, dall’ortografia originale ebraica.

Livyatan melvillei aveva una lunghezza del corpo di 13,5-17,5 metri, circa la stessa di un capodoglio maschio adulto moderno. Il cranio di Livyatan melvillei è lungo 3 metri. A differenza del capodoglio moderno, Physeter macrocephalus, L. melvillei aveva denti funzionali in entrambe le mascelle. Le mascelle di L. melvillei erano robuste e la sua fossa temporale era anche considerevolmente più grande che nel capodoglio moderno.

L. melvillei è uno dei più grandi predatori raptoriali ancora conosciuti, con gli esperti di balene che usano la frase “il più grande morso di tetrapode mai trovato” per spiegare la loro scoperta. I denti di L. melvillei sono lunghi fino a 36 centimetri e si dice che siano i più grandi di qualsiasi animale ancora conosciuto. Sono noti “denti” più grandi (zanne), come il tricheco e le zanne di elefante, ma questi non sono usati direttamente nel mangiare.

Il cranio fossile di L. melvillei ha un bacino curvo che suggerisce che potrebbe aver avuto un grande organo spermaceti, una serie di serbatoi di olio e cera separati da tessuto connettivo. Questo organo è pensato per aiutare i moderni capodogli a immergersi profondamente per nutrirsi. Tuttavia, è probabile che L. melvillei abbia cacciato grandi prede vicino alla superficie, quindi sembra che questo organo avrebbe avuto altre funzioni. Possibili suggerimenti includono ecolocalizzazione, display acustici (con l’organo spermaceti che agisce come una camera di risonanza) o headbutting aggressivo, possibilmente usato contro i maschi in competizione in gare di accoppiamento o per pastella preda.

Resti fossili di molti altri animali—tra cui balenottere, balene dal becco, delfini, focene, squali, tartarughe marine, foche e uccelli marini—sono stati trovati nello stesso sito in cui sono stati scavati i resti di L. melvillei.

L. melvillei sarebbe stato un predatore superiore del suo tempo insieme allo squalo gigante, C. megalodon, che era contemporaneo a L. melvillei nella stessa regione, e la balena probabilmente ha avuto un profondo impatto sulla strutturazione delle comunità marine del Miocene. La comparsa di giganteschi capodogli raptoriali nella documentazione fossile coincide con una fase di diversificazione e aumento della gamma di dimensioni dei misticeti portatori di fanoni nel Miocene.

È probabile che L. melvillei abbia predato balene, foche e delfini di 7-10 metri (23-33 ft).