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CORVALLIS, Minerale. – La malattia di Lyme è un furtivo, malattia spesso mal diagnosticata che è stato riconosciuto solo circa 40 anni fa, ma le nuove scoperte di zecche fossilizzate in ambra mostrano che i batteri che causano potrebbe essere stato in agguato intorno per 15 milioni di anni – molto prima che qualsiasi uomo camminava sulla Terra.

I risultati sono stati fatti da ricercatori della Oregon State University, che ha studiato 15-20 milioni di anni ambra dalla Repubblica Dominicana che offrono la più antica prova fossile mai trovato di Borrelia, un tipo di batteri spirochete-like che fino ad oggi provoca la malattia di Lyme. Sono stati pubblicati sulla rivista Historical Biology.

In uno studio correlato, pubblicato su Cretaceous Research, gli scienziati dell’OSU hanno annunciato la prima documentazione fossile di cellule simili a Rickettsial, un batterio che può causare vari tipi di febbre maculata. Questi fossili dal Myanmar sono stati trovati in zecche circa 100 milioni di anni.

Con l’arrivo dell’estate e milioni di persone si dirigono verso l’aria aperta, vale la pena considerare che queste malattie trasmesse dalle zecche possono essere molto più comuni di quanto sia stato storicamente apprezzato, e sono in circolazione da molto, molto tempo.

“Le zecche e i batteri che trasportano sono molto opportunistici”, ha detto George Poinar, Jr., professore emerito nel Dipartimento di Biologia integrativa dell’OSU College of Science, e uno dei maggiori esperti mondiali di forme di vita vegetale e animale trovate conservate nell’ambra. “Sono molto efficienti nel mantenere popolazioni di microbi nei loro tessuti e possono infettare mammiferi, uccelli, rettili e altri animali.

“Negli Stati Uniti, in Europa e in Asia, le zecche sono un vettore di insetti più importante della malattia rispetto alle zanzare”, ha detto Poinar. “Possono trasportare batteri che causano una vasta gamma di malattie, colpiscono molte specie animali diverse e spesso non sono nemmeno compresi o riconosciuti dai medici.

“È probabile che molti disturbi nella storia umana per i quali i medici non avevano alcuna spiegazione siano stati causati da malattie trasmesse da zecche.”

La malattia di Lyme è un esempio perfetto. Può causare problemi alle articolazioni, al cuore e al sistema nervoso centrale, ma i ricercatori non sapevano nemmeno che esistesse fino al 1975. Se riconosciuto precocemente e trattato con antibiotici, può essere curato. Ma è spesso scambiato per altre condizioni di salute. E impennata popolazioni di cervi in molte aree stanno causando un rapido aumento della malattia di Lyme – i casi confermati e probabili della malattia di Lyme in Nuova Scozia quasi triplicato in 2013 rispetto all’anno precedente.

La nuova ricerca mostra che questi problemi con la malattia trasmessa dalle zecche sono in circolazione da milioni di anni.

I batteri sono un gruppo antico che risale a circa 3,6 miliardi di anni, quasi vecchio come il pianeta stesso. Come organismi dal corpo morbido sono raramente conservati nei reperti fossili, ma un’eccezione è l’ambra, che inizia come una linfa di albero a flusso libero che intrappola e conserva il materiale in dettagli squisiti mentre si trasforma lentamente in un minerale semiprezioso.

In questo studio sono state analizzate una serie di quattro zecche dell’ambra dominicana, rivelando una vasta popolazione di cellule simili a spirochete che assomigliano più da vicino a quelle delle attuali specie di Borrelia. In un rapporto separato, Poinar ha trovato cellule che assomigliano ai batteri Rickettsia, la causa della febbre maculata delle Montagne Rocciose e delle malattie correlate. Questa è la più antica prova fossile di zecche associate a tali batteri.

In 30 anni di studio delle malattie rivelate nei reperti fossili, Poinar ha documentato l’antica presenza di malattie come la malaria, la leishmania e altre. Le prove suggeriscono che i dinosauri potrebbero essere stati infettati da agenti patogeni Rickettsiali.

Gli esseri umani sono stati probabilmente sempre malattie, tra cui la malattia di Lyme, da batteri da zecche fino a quando ci sono stati gli esseri umani, Poinar ha detto. Il più antico caso documentato è l’uomo venuto dal ghiaccio tirolese, una mummia di 5.300 anni trovata in un ghiacciaio delle Alpi italiane.

“Prima di essere congelato nel ghiacciaio, l’uomo venuto dal ghiaccio era probabilmente già in miseria dalla malattia di Lyme”, ha detto Poinar. “Aveva un sacco di problemi di salute ed era davvero un disastro.”