Articles

kan en gummikula återuppfinna hjulet?

Vi skriver mycket om autonoma fordon och har utforskat de speciella sensorer, gränssnitt, kommunikationssystem och datorkraft som kommer att vara en integrerad del av deras oundvikliga utplacering. Vi hade inte, förrän nu, tänkt mycket på däcken. Men då jobbar vi inte för Goodyear.

”Vi försöker inte förutsäga framtiden, men vi ser på framtiden för mobilitet och anslutning”, säger Goodyears Keith Price, talesman för företagets R&d arm. Vid förra veckans Geneva motor show presenterade däck-och gummiföretaget två nya koncept speciellt utformade för autonoma fordon. Den första, som kallas Eagle-360, återuppfinner bokstavligen hjulet (en clich bisexual vi föreställer oss är förbjuden i hela företaget) med en fantastisk sfärisk design.

fördelarna med kulformade däck är legion. Med hjälp av dem kan ett autonomt fordon röra sig i vilken riktning som helst i vilken vinkel som helst, snurra fordonet på plats för att vända sig, göra helt parallella filbyten eller krabba-rulla sidled till parallell park i ett litet utrymme efter att ha släppt sina passagerare. Dessa manövrer är omöjliga att utföra med hjälp av ett människa/rattgränssnitt (vilket kräver framåtriktat momentum för att utföra en tur), men med en robot som ansvarar för ett sfäriskt däck är nästan allt möjligt.

nackdelarna med kulformade däck är ganska uppenbara. En sfär har ingen central axel, och därför ingen axel varmed att fästa något som ett fordon eller en drivlina. Eagle-360 (in concept) kommer att övervinna denna designbegränsning genom att använda magnetisk levitation för att suspendera ett fordon över sina däck och använda samma teknik för att köra och bromsa dem. Naturligtvis används maglev-tekniken idag endast i den mycket linjära tillämpningen av tåg. Goodyear arbetar för närvarande inte med en teknisk partner för att utveckla en rundare version av maglev — åtminstone före Geneva. Säger Price, ” jag skulle inte bli förvånad om det har varit samtal efter avtäckningen.”

360: s slitbanemönster är en bra lösning på ett annat problem. Medan linjära slitbanor ger massor av mening när ett däck rullar runt en enda axel, måste en sfär greppa oavsett vilken väg Det går. För att uppnå detta såg Goodyear till naturen och efterliknade hjärnkorallens virvlar i den 3D-tryckta slitbanedesignen. Detta gör att däcket ser ut som gummibollarna från gymklassen och griper som dynorna på en mänsklig fingertopp. Liksom dina fingertoppar skulle 360 bli mjukare och grippigare under våta förhållanden, men stelna när den är torr. ”Att titta på hur man anpassar slitbaneföreningar är något som pågår idag”, noterar Price. ”Vi frågar alltid,” hur kan du maximera vad du får med grepp, körsträcka och våt dragkraft?”

det andra däcket — i en tråkig, gammal toroiddesign — är Goodyear IntelliGrip. Även om det saknar futuristisk optimism, kompenserar det för det med överhängande praktiska. Det är faktiskt en ganska logisk förlängning av integrerade däcktrycksmätare.

”När du tar bort människor från ekvationen kommer bilar att ha mycket mer att göra själva”, noterar Price. ”Det betyder mycket högre sensorinnehåll från fordonet för att läsa miljön och vägen.”Logiskt sett är det bästa stället att läsa vägen där gummit möter det, och IntelliGrip är en snabb studie. Det (igen, i koncept) kommer att ha integrerade sensorer för vägytor och väderförhållanden, övervaka sitt eget slitage, cue fordonet för att minska hastigheten eller kraften till hjulen och till och med anpassa sig för att förkorta stoppavstånd eller greppa bättre i varv. Goodyear samarbetar med några namnlösa bilföretag för att integrera dessa typer av sensorer i framtida styrsystem.

priset är snabbt att påpeka att dessa däck bara är koncept. ”Det här är bara möjligheter, och vad vi gör med våra konceptdäck är ungefär som vad bilföretag gör med konceptbilar”, säger han. ”Det är ett sätt att låta r&d folk tittar på vad som kan komma och börjar konversationerna kring det.”

Goodyear tror inte att vi någonsin kommer att se dessa två däckmodeller exakt som de uppträdde i Geneve, men element kommer säkert att hitta sig i framtida produkter. ”Jag hör biltillverkare säga att år 2035 kommer de att sälja 85 miljoner autonoma bilar per år”, säger Price. Någon kommer att behöva göra dessa däck.

Om du vill kommentera detta eller något annat du har sett på BBC Autos, gå över till vår Facebook-sida eller meddela oss på Twitter. Och medan du håller på med det, gå med i BBC Autos community på Instagram.

och om du gillade den här historien, registrera dig för veckan bbc.com har nyhetsbrev, kallad”om du bara läser 6 Saker den här veckan”. Ett handplockat urval av berättelser från BBC Autos, Future, Earth, Culture, Capital och Travel, levereras till din inkorg varje fredag.